onsdag 7 mars 2012

Storleksminskning som en häst travar

Har hästar blivit mindre under perioder av uppvärmning? Det säger Jonathan Bloch och Ross Secord med grund i Bergmanns lag. Tankarna har funnits en längre tid här i ett paper från 1989 och i en uppfiffad version från 2003.

Hästars storlek har varierat med tiden. Under paleocen, då Sifrhippus sandrae levde var dagens nordamerika täckt av skogar. Savann och grässlätter fanns inte förrän åtta miljoner år sedan. I omkring 47 miljoner år före det var det mesta av planeten täckt av skogar.

Hästarnas första förfader var ett litet skogslevande djur vars avkomma sedan fick ge sig ut på prärien. Det kan ha varit en evolutionär fördel att bli mindre. Under eocen kom de första gigantiska växtätande däggdjuren som coryphodon, uintatherium och arsinotherium och köttätare som mesonyx och hyaenodon. Stora tunga djur som konkurrerar och jagar sifrhippus, det kan ha gynnat arten att blir mindre och smidigare. Fast det är svårt att säga, det finns för stora luckor i vilka fossiler som finns kvar från den tiden. Den nya ekologiska nischen kan också ha pressat senare avkommor i en annan riktning. Ute på grässlätterna överlevde de som var snabba nog att springa ifrån rovdjur. De djur som var lite större kunde springa fortare och försvara sig, så de hästarna kunde få fler avkommor. Syrebalansen kan ha påverkat.

Det finns alltså fler faktorer än temperaturen som påverkar ett djurs storlek. Bergmanns lag kan stämma för att pygméer blev mindre och isbjörnar blev större än sina förfäder, men storleken är inte den enda vägen som evolutionen kan ta vid en förändring i omgivningarna. Kroppsstorleken kan ändras eller kroppsformen (varmare klimat ger slankare kroppar och större extremiteter), hur mycket päls djuret har eller så kan kroppstemperaturen förändras.

Jämför zebran och den mongoliska ponnyn (kanske en av världens äldsta hästraser). De lever i helt olika klimat men deras mat kommer från halvtorra grässlätter och därför är zebran och ponnyn ungefär lika stora.

Dagens hästar har människan avlat på intensivt i många hundra år, så där kan vi inte få några ledtrådar om storleken. För övrigt dog hästarnas släkte ut i Amerika, hästarna cowboys och indianer rider på idag är ofta släkt med de hästar de spanska conquistadorerna kom med.

Det finns alltså många olika teorier på vad som skett Sifrhippus sandrae och dess avkommor där den troligaste förklaringen är att djurarten bytte nisch i ekologin. Fast en sådan förklaring utan koldioxid ger nog inte lika mycket forskningsmedel och dess pressrelease får inte lika mycket uppmärksamhet. Det hade också varit bra att ta en titt extra på storyn, att är publicerad i Science betyder inte att den är rätt per automatik.


Skicka en kommentar

Make the future come sooner på Arholma GAL-festival!

Den 3 september anordnas Arholma GAL-festival – en mötesplats och forum för gröna, alternativa och libertära aktörer. Festivalen å...